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"뇌에 칩 심어 AI와 통합”...머스크의 뉴럴링크, 첫 임상시험 참가자 모집

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"뇌에 칩 이식, 생각만으로 기기 작동·의사소통"
SF 영화에서나 보던 인간의 뇌에 칩을 이식, 생각만으로 기기를 제어하고 의사소통을 하는 시대가 다가오고 있다.

일론 머스크 테슬라 최고경영자(CEO)의 뇌신경과학 스타트업 뉴럴링크가 인간의 뇌에 컴퓨터 칩을 이식하기 위한 임상시험 참가자를 모집하기 시작했다고 블룸버그, 로이터 통신이 19일(현지시간) 보도했다.

뉴럴링크는 이날 블로그 공지를 통해 첫 임상에 대한 심사위원회 승인을 받았다면서 경추 척수 부상이나 근위축성측삭경화증(ALS·루게릭병) 등으로 인한 사지마비 환자가 참여할 수 있다고 밝혔다.

지난 5월 미 식품의약국(FDA)에서 임상을 승인받은지 약 4개월 만이다.

이번 임상은 로봇을 이용, 운동 의도를 제어하는 뇌의 영역에 뇌-컴퓨터 인터페이스(BCI) 칩을 외과적으로 이식하는 방법으로 진행된다. 뇌에 BCI 장치를 심은 사람들이 생각하는 것만으로 컴퓨터 커서나 키보드를 제어할 수 있도록 하는 것이 우선적인 목표라고 뉴럴링크는 설명했다. 임상시험은 최종 완료까지 약 6년이 걸릴 전망이다.

다만 뉴럴링크는 얼마나 많은 임상 대상자를 선발할지는 구체적으로 알리지 않았다. 이식수술을 진행할 병원도 미공개 상태다.

전현직 직원들에 따르면 앞서 뉴럴링크는 총 10명에게 BCI 이식하겠다는 계획이었으나, FDA가 안전성 문제를 제기한 뒤 임상 대상자를 몇 명으로 축소할지를 두고 논의를 진행해온 것으로 알려졌다.


머스크는 뉴럴링크를 통해 비만, 자폐증, 우울증, 조현병 등 질병 치료를 위한 컴퓨터 칩 이식 수술을 용이하게 만들겠다는 계획이다.
다만 로이터는 "전문가들 사이에서는 BCI 장치를 사람에 사용하는 것이 안전하다고 입증되더라도, 뉴럴링크가 이에 대한 상업적 허가를 확보하는 데에는 10년 넘게 걸릴 것이라는 전망이 나온다"고 덧붙였다.

머스크는 2019년부터 여러 차례 자신의 회사가 마비와 실명 같은 장애 및 난치성 질환을 치료하기 위해 사람의 뇌에 컴퓨터 칩을 이식하는 임상 시험을 시작할 것이라고 밝혀왔다. 칩 이식을 통해 신체가 마비된 사람이 생각만으로 각종 기기를 조종하고, 타인과 의사소통할 수 있도록 하겠다는 것이다. 머스크는 칩 이식이 기억력 감퇴나 시력·청력 손상, 비만, 우울증, 불면증, 자폐증, 정신분열증 등을 치료를 할 수 있다고 주장해왔다.

그는 2020년 뇌에 컴퓨터 칩을 이식한 돼지의 모습을 공개하며 "이 장치가 할 수 있는 가장 중요한 일은 인간의 두뇌가 (컴퓨터와 연결돼) 인공지능(AI)과 합쳐지도록 하는 것"이라는 장기적 구상을 밝히기도 했다. 질병 치료는 물론 '인간과 AI의 결합'을 꾀하고 생각만으로 다른 이들과 마치 '텔레파시'처럼 소통하는 것을 목표로 하겠다는 것이다. 머스크는 이를 '개념적 텔레파시(conceptual telepathy)'라고 지칭했다. 강현철기자 hckang@dt.co.kr



"뇌에 칩 심어 AI와 통합”...머스크의 뉴럴링크, 첫 임상시험 참가자 모집
뇌에 이식하는 BCI 칩[뉴럴링크 홈페이지] 연합뉴스






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